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Fr Bill Davis

Father Bill Davis, O.M.I. — Remaining Very Close to God

In his room, Fr. Bill Davis, O.M.I. has hundreds of photographs hanging on his wall.  The pictures are from friends from around the country who want to update the priest on how they are doing, and to thank him for being an important part of his life.

Looking at the photographs, Fr. Bill says he is amazed by how many people have been touched by his ministries as an Oblate priest for more than 60 years.  The 88-year-old priest has a simple philosophy for his current work —
“I may be old, but I’m still a pro.”

Father Bill has been a pro ever since his ordination in 1957.  His ministries have taken him around the world, with about half of his work as an educator and the other half as a parish priest.  But early on there were some doubts that the priesthood was his correct calling.

“My dad joked that to be a priest you had to be holy and smart and his son was neither one of those,” said Fr. Bill.  “But I always tried to hang around smart people so maybe it rubbed off on me a little.”

Father Bill’s pastor was more optimistic.  He told the teenager that if the Holy Spirit wanted him to become a priest, then he would become a priest.  So Fr. Bill entered the Oblates’ St. Anthony High School in San Antonio, Texas.  He wasn’t the smartest or holiest student, but he was fascinated by the Oblates’ Hispanic ministries and determined to one day be part of that work.  So he bought a 30-cent Spanish-English dictionary, which he still has today.

After his ordination, Fr. Bill got a lot of use out of that dictionary.  His first assignment was teaching at a high school run by the Oblates in Mexico City for two years.  To make his language situation even more complicated, he taught Latin.

After Mexico City, Fr. Bill returned to St. Anthony High School where he taught for ten years.  He was also asked to coach the school’s football team.

“I had no idea what to do, so I bought a book to learn how to coach football,” said Fr. Bill, who turned the football program into a regular state championship contender.

After teaching high school, Fr. Bill would have other educational assignments at Creighton University, Our Lady of the Lake University and for two years as a professor at De Mazenod House teaching Oblate seminarians in Lusaka, Zambia.  Then his missionary endeavors began to drift away from the classroom and into parish life.  He would spend most of the second half of his priestly ministry as a parish pastor.

“If someone was looking for God, then I would pat them on the back and welcome them in,” said Fr. Bill about his simple approach to being a pastor.

Father Bill first ministered as Pastor of St. Alfonso Parish in San Antonio, a poor church located in the barrio.  It was there that he found his voice as a social activist and would take part in programs and marches to improve the lives of his parishioners and neighbors.

Father Bill also served as Pastor of St. Mary’s Parish in San Antonio for 9 years and at Immaculate Heart of Mary Parish in Houston for 12 years.  He continued his advocacy work on behalf of the poor, including starting a homeless shelter.  He was also active in ecumenical programs with Protestants.  “Why not, they read the same Bible I do,” said Fr. Bill.

In 2007 Fr. Bill was in a car accident and spent time recovering at a retirement home.  Some of his friends suggested that he retire, but after a while Fr. Bill bluntly told his superior, “I need a job.”  So he was given the most difficult and rewarding assignment of his life.

Father Bill was assigned to St. Francis Xavier Parish in Laredo, Texas.  He got the job because nobody else wanted it.  The parish is extremely poor, with primarily elderly and immigrant parishioners.

“It was perfect,” said Fr. Bill.  “It was the best job I ever had because I am not afraid of work.”

Father Bill’s dedication and Spanish-language skills immediately started bringing families into the church.  He had to add Masses on the weekends to accommodate the increase in worshipers.  He started new programs for young people to discover their faith.  And for adults, he began “Bring ’em Home,” a 12-week course that covers a variety of Catholic topics.

Father Bill’s advocacy on behalf of the poor continued, and he expanded his advocacy to environmental causes.  He was active in an effort to get plastic bags banned in Laredo which had been littering the community and causing significant problems for the city’s creeks and storm drains.

In 2014 Fr. Bill formed “The Samaritans,” a group of parishioners who lend a hand to anyone who needs it — the elderly, disabled, sick, lonely and grieving.  The good works of The Samaritans began to draw attention beyond the parish and was a reason why Fr. Bill was nominated for a national award, the Lumen Christi Award from Catholic Extension.

“These volunteers were doing all the work and I get nominated for an award.  Go figure,” said Fr. Bill.  “I went from being one of the least known Oblates to having my face all over the place.”

Father Bill ministered at St. Francis Xavier for nine years before declining health forced him to move into Madonna House in San Antonio for elder and infirmed Oblates.  In recent years, he has shifted his missionary ministry to focus more on prayer and friendship.  He recites the rosary every morning and then reads his Bible.  Oftentimes friends will stop by to visit and recollect about the old days and ask for advice.  Father Bill also enjoys visiting with pilgrims at the Oblates’ Lourdes Grotto and Guadalupe Tepeyac devotional sites located a short walk from Madonna House.

“When you’re old and getting forgetful, you need a little help to stay close to God,” said Fr. Bill.  “I get that help now from my brother Oblates and my friends, and through them I remain very close to God.”

Fr Bill Davis

Padre Bill Davis, O.M.I. — Continúa Muy Cercano a Dios

Cientos de fotografías cubren las paredes de la habitación del P. Bill Davis, O.M.I.  Provienen de sus amigos en todo el país, que le mantienen al corriente de cómo están y para agradecerle ser una parte importante en sus vidas.

Al mirar las fotografías, el P. Bill dice estar sorprendido por cuánta gente ha sido tocada en sus más de 60 años como Oblato. El sacerdote de 88 años tiene una sencilla filosofía para su trabajo actual – “puede que sea viejo, pero sigo siendo pro.”

El Padre Bill ha sido “pro” desde su ordenación en 1957.  Sus diferentes ministerios lo han llevado por todo el mundo por casi la mitad de su trabajo como educador, y la otra mitad como párroco. Aunque antes de ello hubo dudas de que el sacerdocio fuera su llamado verdadero.

“Mi papá bromeaba que para ser sacerdote debías ser santo e inteligente y que su hijo no era ninguno de los dos”, dijo el P. Bill. “Pero siempre traté de rodearme de gente inteligente y ver si se me pegaba un poco.”

El párroco del Padre Bill era más optimista, diciéndole al adolescente que si el Espíritu Santo deseaba que fuera sacerdote, así sería. El P. Bill ingresó a la Preparatoria St. Anthony de los Oblatos en San Antonio, Texas.  No era el estudiante más listo ni el más santo, pero estaba fascinado por los ministerios de los Oblatos con la gente de habla hispana y decidió ser parte de ellos algún día, así que compró un diccionario Español-Inglés de 30 centavos, que aún conserva.

Después de su ordenación, el P. Bill necesitó mucho de su diccionario, pues su primera asignación fue como profesor en una escuela preparatoria de los Oblatos en la Ciudad de México por dos años.  Para complicar más lo del idioma, también enseñaba latín.

A su regreso de la Ciudad de México, el P. Bill fue a la Preparatoria St. Anthony, donde fue profesor por diez años. También le pidieron ser entrenador del equipo de futbol de la escuela.

“No tenía idea de qué hacer, así que compré un libro de cómo entrenar futbol”, dijo el P. Bill, quien logró que el equipo fuera competidor estatal regular.

Al terminar la enseñanza en la preparatoria, el P. Bill recibió otras asignaciones educativas en la Universidad Creighton, la Universidad Our Lady of the Lake y dos años como profesor en la Casa De Mazenod con los seminaristas Oblatos en Lusaka, Zambia.  Luego su tarea misionera comenzó a llevarle del salón de clases a la vida parroquial, donde pasó casi la segunda mitad de su ministerio sacerdotal como párroco. 

“Si alguien buscaba encontrar a Dios, le palmeaba la espalda y le daba la bienvenida”, dijo el P. Bill acerca de su sencillo enfoque como pastor.

El Padre Bill trabajó primero como Pastor de la parroquia St. Alfonso en San Antonio, una iglesia pobre en el barrio.  Fue ahí donde encontró su voz como activista social, participando en los programas y marchas para mejorar las vidas de sus feligreses y vecinos.

El Padre Bill también fue Pastor de la parroquia St. Mary en San Antonio por 9 años, y de la parroquia Immaculate Heart of Mary en Houston, por 12 años, continuando su defensa a favor de los pobres, incluyendo un alberque para personas sin hogar.  También participó en los programas ecuménicos con los protestantes. “¿Por qué no, si leen la misma Biblia que yo?” dijo el P. Bill.

En 2007 el P. Bill tuvo un accidente de automóvil y pasó algún tiempo recuperándose en una casa de retiro.  Algunos de sus amigos le sugirieron retirarse, pero después de algún tiempo, el P. Bill le dijo sin rodeos a su superior:
“Necesito un trabajo,” y recibió la asignación más difícil y gratificante de su vida.

El Padre Bill fue asignado a la parroquia St. Francis Xavier en Laredo, Texas y recibió el trabajo porque nadie más lo quería. La parroquia era sumamente pobre y básicamente sus feligreses eran ancianos e inmigrantes.

“Era perfecto,” dijo el P. Bill.  “Fue el mejor trabajo de todos, pues no temo trabajar.”

La dedicación del P. Bill y su familiaridad con el idioma español atrajeron de inmediato a las familias a la iglesia, teniendo que agregar Misas los fines de semana para dar cabida a todos los feligreses. Comenzó nuevos programas para que los jóvenes descubrieran su fe, y para los adultos comenzó “Tráiganlos a Casa”, un curso de 12 semanas cubriendo varios temas católicos.

El Padre Bill continúo defendiendo a los pobres e incluyó causas del medio ambiente. Participó en la lucha para prohibir las bolsas de plástico en Laredo, que ocasionaban basura en la comunidad y problemas de importancia en los arroyos de la ciudad y en los desagües para lluvia.  

En 2014 el P. Bill creó el grupo de feligreses “Los Samaritanos” que ayudan a quien lo necesite: ancianos, discapacitados, enfermos, solos y en aflicción.  Las buenas obras de Los Samaritanos comenzaron a llamar la atención más allá de la parroquia y por ello el P. Bill fue nominado para el Premio Nacional Lumen Christi de la Extensión Católica.

“Los voluntarios eran quienes hacían el trabajo y yo recibí la nominación al premio, imagínese”, dijo el P. Bill.  “Pasé de ser uno de los Oblatos menos conocidos a ver mi cara por todos lados.”

El Padre Bill trabajó en St. Francis Xavier por nueve años antes de que su salud deteriorada lo hiciera ir a la Casa Madonna en San Antonio para los Oblatos mayores y enfermos.  En años recientes, ha cambiado su ministerio misionero para enfocarse más en la oración y la amistad. Reza el rosario todas las mañanas y lee su Biblia. A menudo sus amigos llegan de visita para recordar los viejos tiempos y buscando consejo. Al Padre Bill también le gusta convivir con los peregrinos en la Gruta de Lourdes y el Tepeyac de Guadalupe, lugares devocionales de los Oblatos, localizados a una corta caminata de la Casa Madonna.

“Cuando ya eres mayor y te vuelves olvidadizo, es necesario estar más cerca de Dios,” dijo el P. Bill.  “Mis hermanos Oblatos y mis amigos me ayudan con ello, para estar muy cerca de Dios.”