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The Happy Trails of
Fr. Mike Amesse, O.M.I.

He dropped out of high school. When he was in his early 20s he was still reading at a grade school level. His first job as a hospital janitor earned him the unflattering nickname – “Mr. Toilet.”

And he ends up running a cathedral and shrines throughout the United States.

From humble beginnings Fr. Mike Amesse, O.M.I. has inspired and influenced countless people throughout the United States as a Missionary Oblate priest. He has an impressive resume, which he cares nothing about. Instead, Fr. Mike is proud that he is still fulfilling a simple statement made by his dad during his early Oblate journey: “My son is happy because he is giving his life to God.”

Father Mike began giving his life to God as a youngster growing up in Montreal, Canada. God and his family had faith that he would have a bright future, but many people were skeptical. Father Mike struggled terribly in school and dropped out. He spent a couple of years working as a janitor at the Montreal General Hospital, spending most of the day cleaning bathrooms.

But while Fr. Mike struggled with his education and early employment, his faith was blooming. His mom was a member of the Ladies of St. Anne at their parish, and one day the group took a day trip to visit the Oblates’ Our Lady of Hope Shrine in upstate New York. That daytrip changed her life and her son’s life too.

“I was 11 years old, and when mom got off the bus after that trip, she was literally bouncing down the steps,” said Fr. Mike. “She kept saying, “We have to go there, we have to go there.”

And the family did go there, about once a month throughout Fr. Mike’s childhood. The trips would take two hours each way. For Fr. Mike those visits to Our Lady of Hope were life-changing.

“I joined the Oblates because of Our Lady of Hope,” said Fr. Mike. “Our Lady of Hope had a great influence on me as a child and still does today.”

During those visits, Fr. Mike got to know the Oblates who staffed the shrine. A seminarian, Bro. Paul Hughes, O.M.I. became a family friend and invited Fr. Mike to his ordination. It was watching his friend be ordained that Fr. Mike really had the seed planted that he would become happy if he gave his life to God.

“I thought I wasn’t good enough to become a priest,” said Fr. Mike. “But the Oblates saw something in me that I didn’t see.”

Father Mike joined the Oblates’ Eastern U.S. Province. Eventually his studies took him to Oblate College in Washington, D.C. Not surprising he struggled academically.

One day his Spanish teacher, Fr. Sean O’Malley, asked Fr. Mike what was the river that separated the United States from Mexico. He had no idea it was the Rio Grande.

Years later Fr. Mike would become very familiar with the Rio Grande when he became the Rector at the cathedral for the diocese that runs along the river. And that teacher who asked him such a simple question, he would become the Cardinal of the Archdiocese of Boston.

Father Mike was ordained in 1984 and his priestly ministries have taken him to a variety of assignments at parishes and in vocation work. He also served as Superior of the Oblates’ infirmary and retirement community in Tewksbury, Massachusetts. He has overseen the operations of two shrines and one cathedral.

At St. Jude Shrine in New Orleans, Fr. Mike ministered to people on the fringe of the historical French Quarter, and on the fringe of society. Saint Jude Shrine has an extensive outreach ministry to the homeless and needy.

Father Mike was ministering in New Orleans during Hurricane Katrina. He stayed at the shrine to ride out the storm, which was a big mistake.

“The water kept rising and I really thought I was going to die,” said Fr. Mike.

After carrying the Blessed Sacrament to safety through the flood waters, Fr. Mike ended up at a home of Jesuit priests that was on higher ground. They gave him a car so he could go to join the Oblates in Houston. While ministering to people in temporary shelter at the Houston Astrodome, Fr. Mike found some of his parishioners from New Orleans, and immediately began to pray and care for them.

After his ordeal in New Orleans, Fr. Mike was assigned to the Immaculate Conception Cathedral at the southernmost tip of the United States in Brownsville, Texas. Father Mike thought he would be there for two or three months. Instead, he spent 15 years ministering at
the cathedral, including 10 years as the Rector.

“I learned how to become a better priest in Brownsville thanks in large part to the Hispanic people,” said Fr. Mike. “From them I learned the importance of being spontaneous and not trying to plan everything out ahead of time.”

The Oblates have been at Immaculate Conception Cathedral since 1849. An Oblate priest was even the architect for the cathedral when it was built.

In Brownsville Fr. Mike was known affectionately as the “pacing priest” because he would spend much of his down time pacing outside the cathedral while praying for his parishioners. In 2014 those prayers went from the parishioners to Fr. Mike as he nearly died
from a serious infection.

Near the end of his time in Brownsville, Fr. Mike was reunited with the Oblate whose ordination inspired him to become a priest – Fr. Paul Hughes, O.M.I. Father Paul had returned to the United States after spending nearly all his Oblate journey in impoverished countries in Latin America.

In 2020 Fr. Mike became the Director of the Shrine of St. Joseph the Worker in Lowell, Massachusetts where he currently ministers. The shrine is located in the downtown part of the city and is primarily a place for people to drop in for Mass or confession. It is not uncommon
for Fr. Mike to hear confessions for more than three hours a day.

“It’s not a typical parish, you don’t get one type of people coming here,” said Fr. Mike. “Many of the people who do come are immigrants. We are kind of like a mini-United Nations.” One person who recently dropped by was Cardinal Sean O’Malley, Fr. Mike’s former teacher.
Cardinal O’Malley celebrated a special Mass as part of the “Year of St. Joseph” at the Shrine.

“It was nice to be back with the Oblates once again,” wrote Cardinal O’Malley on his blog. “They do wonderful work at the shrine, and the sacramental ministry they carry out there is so important to our archdiocese. We are very grateful to the Oblates for their presence and ministry at the shrine.”

For Fr. Mike, his Oblate journey of more than 40 years has truly been a dream come true. It began as a dream of a boy in Canada who visited a cherished Oblate shrine, and is now being fulfilled as he leads another cherished Oblate shrine.

Father Mike jokes that his name is often pronounced “a mess.” And he likes that pronunciation. Because early on it looked like his life might be a mess. But through hard work, faith and family it has become a life of never-ending success.

It’s a happy life, because it is a life given to God.

 

Dedicando Su Vida A Dios
Los Senderos Felices del P. Mike Amesse, O.M.I.

Dejó la preparatoria y a los 20 su nivel de lectura aun era deficiente. Su primer trabajo fue como conserje en un hospital, lo que le ganó el nada agradable sobrenombre de “Sr. Baño”.

Terminó dirigiendo una catedral y algunos santuarios en los Estados Unidos.

Como sacerdote Misionero Oblato y desde su humilde comienzo, el P. Mike Amesse, O.M.I. ha inspirado e influenciado a innumerables personas por todo Estados Unidos. Su currículum es impresionante y no le importa en absoluto. En vez de ello, el P. Mike está orgulloso de aun seguir cumpliendo con lo que su papá le dijo al comenzar su camino como Oblato: “mi hijo está feliz porque está dedicando su vida a Dios”.

El Padre Mike comenzó a dedicar su vida a Dios mientras crecía en Montreal, Canadá.  Tanto Dios como su familia confiaban en que tendría un gran futuro, aunque muchos estaban escépticos. El Padre Mike tuvo problemas con la escuela y la dejó. Trabajó un par de años como conserje en el Hospital General de Montreal, donde limpiaba los baños casi todo el día.

Aunque al P. Mike no le fue fácil su educación y primer empleo, su fe estaba floreciendo. Su mamá era miembro de las Damas de Santa Ana en su parroquia y un día el grupo visitó el Santuario Nuestra Señora de la Esperanza al norte del estado de Nueva York.  Esa visita cambió tanto su vida como la de su hijo.

“Tenía 11 años de edad y mi cuando mi mamá bajó del autobús después de esa visita, literalmente corría bajando la escalera”, dijo el P. Mike.  “Seguía repitiendo, “tenemos que ir ahí, tenemos que ir ahí”.

Así que la familia fue casi cada mes durante toda la niñez del P. Mike. El viaje era de dos horas en cada sentido y para el P. Mike esas visitas a Nuestra Señora de la Esperanza cambiaron su vida.

“Ingresé con los Oblatos debido a Nuestra Señora de la Esperanza”, comentó el P. Mike.  “Ese lugar tuvo una gran influencia en mi cuando niño y continúa hasta hoy”.

En esas visitas, el P. Mike llegó a conocer a los Oblatos que trabajaban en el santuario. Uno de los seminaristas, el Hno. Paul Hughes, O.M.I. se hizo amigo de la familia e invitó al P. Mike a su ordenación. El asistir a la ordenación de su amigo fue lo que realmente plantó en el P. Mike la semilla del pensamiento de que sería feliz si dedicara su vida a Dios.

“Pensaba que no era lo suficientemente bueno para ser sacerdote”, dijo el P. Mike,  “pero los Oblatos vieron algo en mi que yo no pude”.

El Padre Mike se unió a la Provincia Este de los Oblatos en los Estados Unidos y eventualmente sus estudios le llevaron a la Facultad Oblata en Washington, D.C.  No fue sorpresa que tuviera dificultades en lo académico.

Un día su maestro de español, el P. Sean O’Malley, le preguntó al P. Mike cuál era el río que separaba a los Estados Unidos de México. No tenía idea de que es el Río Grande. 

Años después al P. Mike le sería muy familiar el Río Grande, cuando fue Rector de la catedral para la diócesis por la que fluye el río. Y el maestro que hizo la sencilla pregunta, sería el Cardenal de la Arquidiócesis de Boston.

El Padre Mike fue ordenado en 1984 y sus ministerios como sacerdote le han llevado a varias asignaciones en parroquias y trabajo vocacional. También fue Superior de la comunidad de retiro y asilo en Tewksbury, Massachusetts y supervisó las operaciones de dos santuarios y una catedral.

El P. Mike trabajó en el Santuario San Judas en Nueva Orleans, con las personas marginadas en las orillas del Barrio Francés.  El ministerio del Santuario San Judas llega en forma importante a quienes carecen de hogar y a los necesitados.

El Padre Mike trabajaba en Nueva Orleans durante el huracán Katrina y decidió quedarse durante la tormenta, lo que resultó ser un gran error.

“El agua seguía subiendo y realmente pensé que iba a morir”, dijo el P Mike.

Después de poner a salvo el Santísimo Sacramento a través de la inundación, el P. Mike terminó en la casa de sacerdotes Jesuitas, que estaba en tierras altas. Le prestaron un automóvil para que pudiera ir con los Oblatos en Houston.  Cuando trabajaba con las personas en un refugio temporal en el Astrodome de Houston, el P. Mike encontró a algunos de sus feligreses de Nueva Orleans y de inmediato comenzó a hacerse cargo de ellos.

Después de su penuria en Nueva Orleans, el P. Mike fue asignado a la Catedral Inmaculada Concepción en la punta más lejana al sur de los Estados Unidos, en Brownsville, Texas, creyendo que su permanencia sería de dos o tres meses, pero en vez de ello fueron 15 años, incluidos 10 como Rector de la catedral.

“En Brownsville aprendí cómo ser un mejor sacerdote, en gran parte gracias a los latinos”, dijo el P. Mike.  “De ellos aprendí la importancia de ser espontáneo y no tratar de planear todo por anticipado”.

Los Oblatos han estado en la Catedral Inmaculada Concepción desde 1849 e incluso uno de ellos fue el arquitecto para la construcción de la catedral.

En Brownsville se conoció cariñosamente al P. Mike como el “sacerdote caminante”, pues pasaba mucho de su tiempo caminando afuera de la catedral en oración por sus feligreses.

En el 2014 las oraciones del P. Mike le fueron devueltas por sus feligreses, pues estuvo cerca de morir debido a una grave infección. 

Casi al final de su etapa en Brownsville, el P. Mike se reunió con el Oblato cuya ordenación le inspiró a convertirse en sacerdote: el P. Paul Hughes, O.M.I., quien había vuelto a los Estados Unidos tras pasar casi toda su vida como Oblato en los países pobres de América Latina.

En 2020 el P. Mike fue nombrado Director del Santuario de San José Labrador en Lowell, Massachusetts, donde trabaja actualmente. El santuario se ubica en el centro de la ciudad y básicamente es un lugar adonde llega la gente para escuchar Misa o confesarse.  Es común que el P. Mike escuche confesiones por más de tres horas cada día.

“No es una parroquia típica y no solo llega un tipo de personas”, dijo el P.  Mike.  “Muchos de los que vienen son inmigrantes y somos como una mini Naciones Unidas”.

Alguien que llegó recientemente fue el Cardenal Sean O’Malley, el antiguo maestro del P. Mike. El Cardenal O’Malley celebró una Misa especial en el Santuario como parte del “Año de San José”.

 “Fue agradable estar de vuelta con los Oblatos”, escribió el Cardenal O’Malley en su blog.  “Su trabajo en el santuario es maravilloso y el ministerio sacramental que realizan es muy importante para nuestra arquidiócesis. Estamos muy agradecidos con ellos por su presencia y ministerio en el santuario”.

Para el P. Mike su trayectoria de más de 40 años como Oblato ha sido un sueño hecho realidad, que comenzó siendo un niño en Canadá que visitaba y atesoraba el santuario Oblato y ahora se siente realizado al dirigir otro preciado santuario de los Oblatos.    

El Padre Mike bromea diciendo que a menudo pronuncian su nombre como “a mess” y eso le agrada, pues al principio parecía que su vida podría ser un desastre, pero gracias al trabajo arduo, la fe y la familia, se convirtió en una vida de éxito contínuo.

Se trata de una vida feliz, por estar dedicada a Dios.

 

 

P. Louis Studer, OMI, Provincial Provincia de los Estados Unidos


P. Louis Studer, O.M.I.
Provincial, Provincia de los Estados Unidos