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Oblates Remain Steadfast Despite Violence in Philippines

Since 1939, the Missionary Oblates have ministered in the Jolo region of the Philippines.  This southern portion of the country has been a hotbed for Islamic extremism for generations, and the Oblates have been the targets of their attacks.

Oblates have been murdered, kidnapped and victims of other forms of violence.  Despite the dangers, the Oblates have always remained committed to building bridges between Christians and Muslims.

That commitment was on display in January when two bombs exploded at the cathedral in Jolo, killing 27 people and injuring more than 100.  The next day, the Oblate Superior in the Philippines, Fr. Charlie Inzon, O.M.I. issued a statement saying the Oblates would not be intimidated by a handful of terrorists.

“We have lost brothers, sisters and friends, and we are in deep grief and sorrow.  We are one with their families in this difficult time – for they were also family to us.  Indeed, they have died as martyrs, witness to their Christian faith as they braved to stay in Jolo despite constant intimidation and risks.”

The Oblates who minister in Jolo were not in attendance at the Mass when the bombings took place.  They were on their way to Cotabato City to attend a celebration there.

Upon returning to Jolo, the Oblates immediately began helping victims of the bombing.  Father Larry de Guia, O.M.I., who is a medical doctor, personally attended to the needs of the injured.  Several Oblates also helped victims deal with the psychological scars caused by the massacre.

The recent attack was a reminder of the longtime problems the Oblates have had with terrorists targeting them and their places of worship.  In 1997, Bp. Benjamin De Jesus, O.M.I. of Jolo was murdered at the same cathedral.  In 2000, Fr. Benjamin Inocencio, O.M.I. was murdered in his car in downtown Jolo.  In 2008, Fr. Reynaldo Roda, O.M.I. was killed at an Oblate high school.  He was praying at the time and his last words to the murderers were: “If you want me, then just kill me here in God’s chapel!”

Getting Muslims and Christians to live more harmoniously has been a goal of the Philippine Oblates for nearly 80 years, especially in the southern portion of the country where only about three percent of the population is Christian.  Shortly after arriving in the country, Oblates started numerous educational and socio-economic projects which helped people regardless of their religious beliefs.

Schools were opened after World War II to educate Muslims and Christians side-by-side.  The schools are still in operation today and provide some of the best academic environments in the Jolo region.

Starting in the 1960s, socio-economic development programs were initiated by the Oblates to help Muslims directly.  Credit unions and cooperatives were opened in Jolo.  An immense housing project was also started there.  In Cotabato, the projects include loan programs, distribution of irrigation pumps and seed distribution to farmers.

Today, the Oblates oversee numerous efforts to promote dialogue between people of different faiths.  They have created councils for elders and religious leaders to work together on inter-faith issues.  Students in their Notre Dame schools take part in programs to promote dialogue.  The Oblates’ extensive media presence in the Philippines is focused on peace and justice issues for all people.

“Over the past decades, our people – Christians, Muslims and Lumads – have been striving to work together to bring forth harmony, peace and progress to this land,” said Fr. Inzon.  “It is our hope that this recent tragic incident may not be a source of division, but rather a strong reason to build up a community that is centered on the values of peace, dialogue, friendship, love and solidarity that transcends religion, culture or belief.”

“My heart bleeds for my people”

For 20 years, Bp. Agelito Lampon, O.M.I. presided over the Apostolic Vicariate of Jolo in the Philippines.  As the leader of the Catholic faithful in the region, Bp. Lampon was a target of Islamic extremist.  The bombing at his cathedral took place on the last day of Bp. Lampon’s tenure as the Bishop of Jolo.  He was in Cotabato City preparing to be installed as the new bishop there.

“I have a heavy heart, and the heart is bleeding for my people who perished in the Jolo cathedral bombings,” said Bp. Lampon.  “I have known those regular churchgoers who died in the blast.  They have become my family, my brothers and sisters, my heart is really bleeding for them.  It’s a big emotional upheaval and yet my faith tells me to continue extending a hand of friendship, in inter-religious dialogue.”

Bishop Lampon admits that he was very apprehensive when he was named Bishop of Jolo in 1998.  His predecessor and longtime friend, Bp. Benjamin De Jesus, O.M.I. had been killed outside the cathedral and it was clear that extremists didn’t like the new bishop who was outspoken in support of reconciliation between Muslims and Christians.

“But the risk for the good of our people is part of the package deal of being appointed Bishop of Jolo,” said Bp. Lampon at the time.

Over the next 20 years, Bp. Lampon traveled almost always with armed guards.  He reached out to the poor and needy in all corners of the vicariate, regardless of their faith.  Bishop Lampon said he was fulfilling a core characteristic of being a Missionary Oblate – to serve the most abandoned without regard to one’s own comfort or endangerment of life.

Bishop Lampon explains that when times get tough he always remembers the advice given to him by Fr. Maurice Hemann, O.M.I. one of the first Oblates in the Philippines: “Wherever you are assigned, as long as you love God and the people, you will always find something good to do.”

Los Oblatos Permanecen Firmes, a pesar de la Violencia en las Filipinas

Los Oblatos han trabajado en la región Jolo de las Filipinas desde 1939. Por generaciones, esta parte sur del país ha sido un semillero para el extremismo Islámico, en el que los Oblatos han sido objetivo de sus ataques en seis ocasiones. 

Los Oblatos han sido asesinados, secuestrados y víctimas de otras formas de violencia. A pesar del peligro, los Oblatos siempre han estado comprometidos a tender puentes entre los cristianos y los musulmanes.

Este compromiso fue evidente en enero, cuando dos bombas explotaron en la catedral en Jolo, dejando a 27 personas sin vida e hiriendo a más de 100.  Al día siguiente, el Superior de los Oblatos en las Filipinas, el P. Charlie Inzon, O.M.I. hizo una declaración diciendo que los Oblatos no serían intimidados por un puñado de terroristas.  

“Perdimos hermanos, hermanas y amigos y nuestra tristeza es profunda. Estamos unidos a sus familias en este tiempo difícil, pues también son de nuestra familia.  Murieron como mártires en verdad, dando testimonio de su fe cristiana al tener el valor de permanecer en Jolo a pesar de los riesgos y constante intimidación.”

Los Oblatos que trabajan en Jolo no se encontraban en Misa durante el incidente. Iban camino a la Ciudad de Cotabato para una celebración.

Inmediatamente a su regreso, los Oblatos comenzaron a ayudar a las víctimas del atentado. El Padre Larry de Guia, O.M.I., que es médico, atendió personalmente a los heridos. Varios Oblatos también ayudaron  psicológicamente a las víctimas del daño ocasionado por la masacre.

El reciente ataque fue un recordatorio de los problemas que los Oblatos han enfrentado al ser blanco de  los terroristas en sus lugares de culto. En 1997, el Obispo Benjamín De Jesús, O.M.I. fue asesinado en Jolo, en la misma catedral.  En el año 2000, el P. Benjamín Inocencio, O.M.I. fue asesinado en su automóvil en el centro de Jolo.  En 2008, el P. Reynaldo Roda, O.M.I. perdió la vida en una preparatoria Oblata. Se encontraba rezando en ese momento y sus últimas palabras a los asesinos fueron: “¡si me quieren, mátenme aquí en la capilla del Señor!”

El objetivo de los Oblatos en las Filipinas por casi 80 años ha sido que los musulmanes y cristianos vivan en armonía, en especial en la parte sur del país, donde solo cerca del 3% de la población es cristiana. Poco después de llegar al país, los Oblatos comenzaron varios proyectos educativos y socioeconómicos, en ayuda de la gente, sin Importar su religión.  

Después de la Segunda Guerra Mundial, se abrieron escuelas para educar juntos a los cristianos y musulmanes y siguen en operación actualmente, siendo algunas de las mejores en la región Jolo en cuestión académica.

A partir de la década de los ´60, los Oblatos comenzaron programas socioeconómicos en Jolo para ayuda directa de los musulmanes, al abrir uniones de crédito y cooperativas. Además se inició un enorme proyecto de casas. En Cotabato, los proyectos incluyen programas de préstamos, bombas para irrigación y distribución de semillas a los granjeros.

Actualmente los Oblatos supervisan diferentes actividades para promover el diálogo entre las personas de diferentes religiones. Han creado consejos para ancianos y líderes religiosos que trabajan juntos en temas interreligiosos. Los estudiantes de sus escuelas en Notre Dame participan en programas de promoción del diálogo. La amplia presencia de los Oblatos en los medios en las Filipinas se centra en los temas de paz y justicia para todas las personas.

“En las últimas décadas, nuestra gente en conjunto – cristianos, musulmanes y lumados, han trabajado por traer armonía, paz y progreso a esta tierra,” dijo el P. Inzon.  “Esperamos que el trágico incidente reciente no sea causa de división, sino una razón para crear una comunidad centrada en los valores de paz, diálogo, amistad, amor y solidaridad que trascienda a la religión, la cultura o la ideología.”

“Mi corazón sufre por mi gente” 

El Obispo Agelito Lampon, O.M.I. presidió el Vicariato Apostólico de Jolo en las Filipinas por 20 años. Como líder de la fe católica en la región, el Obispo Lampon fue objetivo del extremismo islámico. El ataque a su catedral se llevó a cabo el último día del Obispo Lampon como Obispo de Jolo. Se encontraba en la Ciudad de Cotabato preparando su instalación como nuevo obispo del lugar.

“Mi corazón está entristecido y sufre por mi gente que perdió la vida por las bombas en la catedral de Jolo,” dijo el Obispo Lampon.  “Conocía a los feligreses que perdieron la vida. Se convirtieron en mi familia, mis hermanos y hermanas; mi corazón sufre en verdad por ellos. Es un gran golpe emocional y aun así mi fe me pide continuar extendiendo una mano amiga en el diálogo interreligioso”.

El Obispo Lampon acepta haber estado muy inquieto al ser nombrado Obispo de Jolo en 1998. Su predecesor, un amigo de mucho tiempo, el Obispo Benjamín De Jesús, O.M.I. había sido asesinado afuera de la catedral, muestra clara de que a los extremistas no les agradaba el nuevo obispo, que había admitido estar a favor de la reconciliación entre los musulmanes y cristianos.

“El riesgo por el bien de nuestra gente es parte de ser nombrado Obispo de Jolo,” dijo el Obispo Lampon entonces.

En los siguientes 20 años, el Obispo Lampon casi siempre viajó con guardias armados, yendo con los pobres y necesitados en todos los rincones del vicariato, sin importar su religión. El Obispo Lampon dijo estar cumpliendo con una característica básica como Misionero Oblato: servir a los más abandonados, sin importar la comodidad personal o poner en riesgo la vida.

El Obispo Lampon comenta que cuando las cosas se ponen difíciles, siempre recuerda el consejo que recibió del P. Maurice Hemann, O.M.I., uno de los primeros Oblatos en las Filipinas: “Adonde seas enviado y mientras ames a Dios y a la gente, siempre encontrarás algo bueno que hacer.”